FEDEX ORANGE BOWL: FSU VS NOTRE DAME (Orange Bowl, 1 Enero 1996)

Con la idea inicial de poder ver gratis los partidos y además ganarme un dinerito extra, por recomendación de un amigo de la chamba, a mediados de 1995  ingresé a trabajar a CSC (Contemporary Services Company  http://www.csc-usa.com), empresa dedicada a proveer personal para los eventos deportivos, musicales, entretenimiento y otros. Uno llamaba a comienzo de mes y programaba los eventos donde podía trabajar, te daban el código de registro, llegabas con el pantalón y zapatos que te indicaban un par de horas antes del inicio del evento y te entregaban tu polo, casaca y gorro de acuerdo a la labor que te encomendaran.  Básicamente elegía partidos de basket de los Miami Heat en el Miami Arena y pedía ser acomodador para poder estar cerca de la cancha, aunque algunas veces me tocó estar en la puerta de ingreso.

Al tener el día libre por feriado el Lunes 1 de Enero del 96, me ofrecí para trabajar en el Orange Bowl.  El estadio Miami Orange Bowl era la casa de los Miami Hurricanes y de los Miami Dolphins sus primeras 21 temporadas y ahí se jugaba el Orange Bowl que es un partido de post-temporada del futbol americano universitario y que algunas veces definía al campeón nacional.  Para este 1996 Fedex Orange Bowl llegaron dos grandes equipos: los Seminoles de la FSU y los Fighting Irish de Notre Dame, ambos con record 9-2 en la temporada y muchas ganas de mostrarse al país en este partido televisado nacionalmente por CBS.

El día del partido me presenté a trabajar al estadio a las 5 pm, 3 horas antes del partido, y cuando me registré ya habían designado a las personas que iban a trabajar de “ushers” (acomodadores) en los túneles de ingreso a la tribuna, así que tuve que esperar, junto con otros compañeros, una nueva indicación. Algunos minutos después, el supervisor pidió 4 personas para trabajar a ras de cancha y por supuesto, fui uno de los voluntarios elegidos. Mientras caminábamos por pasadizos debajo de las tribunas para llegar a la cancha, nos iban explicando nuestra labor, la cual consistía en levantar la red del arco antes del fiel goal para evitar que el balón vaya a las tribunas.

Entramos a la cancha y ya las tribunas estaban casi llenas (asistieron 72,198 espectadores)  y las bandas de músicos de ambas universidades apoyaban a sus equipos desde sus respectivas tribunas. El ambiente era espectacular y la sensación de estar en el mismo terreno de juego era increíble. Como faltaba aun casi 1 hora para el comienzo del partido, tuve tiempo de ir a un teléfono público ubicado cerca de una de las puertas de acceso a la cancha y llamar a la casa para pedirle a mis hermanos que graben el partido y avisarles que iba a estar detrás del arco de Florida State.

Este partido era especial también porque iba a ser el ultimo Orange Bowl a jugarse en este estadio (que sería demolido en 2008), por lo que habían muchos fanáticos con carteles de despedida al histórico recinto. Ambos equipos salieron a calentar y a ganarse los primeros aplausos del público. Realmente quedé sorprendido de la estatura de la mayoría de jugadores, especialmente de la línea ofensiva y defensiva. El movimiento al borde de la cancha es tremendo, hay cientos de personas, además de jugadores y staff de los equipos, que caminan y se mueven fuera de las líneas del terreno de juego, entre agentes de seguridad, coordinadores, supervisores, periodistas y fotógrafos, y justamente una vez comenzado el partido le pedí a un fotógrafo si podía tomarme una foto en la cancha, a lo cual accedió y me pidió mi dirección para enviármela. Cual sería mi sorpresa, semanas después cuando recibí una carta desde Japón con la foto. El fotógrafo era un corresponsal de ese país que se tomó la molestia de enviármela y a pesar que en la fotografía no se logra distinguir claramente el fondo del estadio, estaba realmente feliz del recuerdo.

El trabajo fue bastante sencillo, había que estar atento ante alguna posibilidad de “field goal” o “extra point” para jalar la soga y levantar la red. Si no me equivoco fueron 3 o 4 las oportunidades que nos pidieron levantar la red y no en todos los casos intentaron la patada, mientras tanto éramos privilegiados espectadores del juego. Con respecto al partido, este fue muy intenso de principio a fin con grandes jugadas y espectaculares atrapadas; el primer tiempo terminó con victoria parcial de FSU por 14-10, pero para el 2do periodo, Notre Dame se recuperó y luego de ponerse adelante y aparentemente asegurarse el triunfo, vio como FSU anotó 17 puntos en el último cuarto para lograr la victoria final de 31-26.  Las celebraciones y premiación en la cancha fueron muy emocionantes y luego que los jugadores se retiraron a los camerinos, nuestro supervisor nos envió a cuidar la puerta de salida de los equipos y formamos una cadena humana desde el estadio hasta el bus. Pudimos ver a los jugadores de Notre Dame que salían desconsolados, muchos de ellos con dificultad para caminar y eran saludados y vitoreados por los hinchas a su paso. Luego de esto y cerca de las 12.30 am recién pude retirarme a la casa y ver con tranquilidad el partido grabado, analizar con calma las jugadas que había visto en vivo y en directo y ver si yo salía en alguna escena y efectivamente en dos o tres repeticiones se me puede reconocer con mi polo amarillo celebrando o aplaudiendo alguna buena jugada detrás el arco.

Un par de semanas después, recibiría por correo mi pago por las 7 ½ horas de trabajo con una nota de agradecimiento por la ayuda en el Bowl de Año Nuevo, un cheque por 44.68 U$. Esta claro que este trabajo no era por dinero sino por la pasión de vivir de cerca y conocer el detrás de cámaras del deporte americano. Luego trabajé en algunos partidos más de los Heat y de los Florida Marlins, pero ninguno con la importancia y el recuerdo del 62nd Orange Bowl.

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